| Artículos | 01 MAR 1999

La memoria en el PC: la clave del rendimiento

Tags: Histórico
Eva Mª García.

En muchas ocasiones hemos hablado sobre el rendimiento de los ordenadores, y los componentes implicados en conseguir una mayor o menor potencia, llegando a la conclusión de que cada uno tiene una misión especial, y que por muy rápido que sea un procesador, si los demás componentes que le rodean no están a su altura, lo único que conseguirá es arrastrarse, en lugar de correr .

De todos ellos, uno de los que más importancia tiene es la memoria RAM, puesto que es el lugar en el que se almacenan los programas que se están ejecutando, así como sus datos . Con el paso del tiempo los programas cada vez necesitan más y más memoria . Al principio de esta década era extraño encontrar ordenadores con más de 1 MB de memoria RAM, pero actualmente es raro que un ordenador nuevo tenga menos de 16 MB . Si queremos que un sistema operativo gráfico, como puede ser Windows 98, es mejor pensar que cuanta más memoria mejor, y desde luego, si queremos un ordenador cómodo de usar, un mínimo de 32 MB es lo más aconsejable .

Memoria es una palabra demasiado genérica, en un ordenador podemos encontrar muchos tipos de memorias, cada una con su función específica . También tenemos que distinguir entre memoria y almacenamiento, puesto que hay muchos profanos que confunden estos términos .

¿ Qué es la memoria ?

En primer lugar debemos definir lo que significa memoria, para poder saber de qué estamos hablando . Por definición, la memoria es un lugar en el que se almacenan datos . Nuestro cerebro tiene zonas diseñadas para almacenar recuerdos, olores, imágenes, y sonidos mediante complejos procesos químicos . La memoria aplicada a la informática, o mejor dicho, a la electrónica es mucho más sencilla . Está diseñada para almacenar números, pero números un poco especiales, los que pertenecen al sistema numérico binario .

Los humanos empleamos comúnmente el sistema decimal, que es un sistema numérico en base 10 . La base es el parámetro que define el sistema numérico y representa el número de símbolos distintos que se utilizan para representar los números .

En electrónica se emplea el sistema binario, que únicamente utiliza el 0 y el 1 para formar todos los números, por eso es de base 2 . Utilizar dos dígitos sólo, facilita enormemente el trabajo de diseñar circuitos que sean capaces de acordarse de un número, puesto que únicamente tienen que ?recordar? dos estados, alto para el uno y bajo para el dos . Por supuesto se podría utilizar el sistema decimal, pero complicaría el circuito bastante, porque tendrían que definirse los diez estados como divisiones de la tensión de alimentación, y en la práctica es difícil mantenerla perfectamente estable, y se provocarían muchos errores al alterarse dicha tensión .

En el sistema decimal, un dígito puede representar números desde el 0 hasta el 10, mientras que en el sistema binario, sólo llega hasta el 1 . Precisamente ese dígito binario, que se llama bit, es la unidad mínima de memoria que se puede fabricar . Normalmente está formada por transistores que toman el estado lógico alto ( 1 ) , o bajo ( 0 ) .

Un solo bit no sirve para mucho, por eso se agrupan de ocho en ocho, formando un byte . También se pueden hacer grupos más grandes, de 16 bits, e incluso de 32 bits, pero estas agrupaciones, a nivel electrónico no nos interesan, por lo menos de momento .

En un byte podemos representar números desde el 0 hasta el 255, o mejor dicho desde el 0 binario hasta el 11111111 binario . Parece que la cosa se complica al aumentar el número de bits, y representar números más grandes empleando el sistema binario puede resultar bastante incómodo . Para facilitar las cosas apareció el sistema hexadecimal, que representa con un solo dígito números desde el 0 hasta el 15, es decir, que es un sistema de base 16 . Un solo dígito del sistema hexadecimal puede representar a cuatro bits, lo cual simplifica notablemente la conversión de un sistema al otro, además de la representación de grandes números binarios .

Bit se suele abreviar con una b minúscula, mientras que byte se abrevia en mayúscula . Esto suele ser fuente de confusiones al escribir puesto que hay personas que no respetan esta regla . Cuando juntamos 1 . 024 bytes se utiliza el prefijo kilo, que se abrevia K, para evitar tener que escribir o decir números muy largos . 1 . 024 bytes es lo mismo que 1 KB ( dicho kilobyte ) . De la misma forma, al agrupar 1 . 024 kilobytes empleamos el prefijo mega, abreviado M, y al agrupar 1 . 024 MB, usamos giga ( GB ) :

1 GB = 1 . 024 MB = 1 . 048 . 576 KB = 1 . 073 . 741 . 824 bytes

Como puede verse es mucho más cómodo y sencillo hablar de 1 GB, que utilizar mil setenta y tres millones setecientos cuarenta y un mil ochocientos veinticuatro bytes .

Aunque no son muy graves, los errores al escribir estas abreviaturas son demasiado habituales . Es conveniente emplear correctamente las distintas abreviaturas de las unidades . Las más habituales son las siguientes .

Al hablar de memoria se emplea muy a menudo Mb, en lugar de MB: ?Super ordenador con procesador Celeron a 300 MHz y 16 Mb de RAM?

16 Mb ( megabits ) = 2 MB ( megabytes ) .

En este caso el fallo no es muy grave, puesto que nadie vendrá exigiéndonos un ordenador con menos memoria de la que ofrecemos .

Pero también encontramos el caso contrario: ?Oferta especial en tarjetas de red de 100 MB?

100 MB ( megabytes ) = 800 Mb ( megabits )

Es evidente que normalmente la memoria se mide en bytes y la velocidad de transmisión de datos en bits, pero si ponemos un anuncio como el anterior podrá venir un cliente exigiendo su tarjeta de 800 Mb, y llevarnos a los tribunales, si no se la entregamos .

También se producen confusiones con los prefijos, puesto que en el Sistema Internacional de Unidades ( SI ) tiene prefijos para poder multiplicar y dividir a la unidad por un trillón ( ver Tabla 2 ) .

El primero de ellos tiene que ver con el prefijo kilo, en el SI este prefijo multiplica por 1 . 000 a la unidad, en informática, se emplean potencias de 2, y la más cercana a mil es 210, o la décima potencia de 2, que es 1 . 024 . Para evitar confusiones se suele emplear la k minúscula al referirse al kilo de 1 . 000 unidades y K mayúscula para el kilo de 1 . 024 unidades . Con el prefijo mega el problema es otro, en este caso no se emplea la m minúscula para representar los megas de un millón de unidades, porque esta letra ya está ocupada por el prefijo mili, que representa una milésima parte de la unidad . Recordemos que un bit no se puede dividir, y que un byte sólo se puede en ocho partes, así que no podremos hablar de 32 mb de RAM ni de 32 mB .

Echando un vistazo a la tabla de prefijos, podemos observar que en un futuro no muy lejano empezaremos a hablar de terabytes, por lo menos en los discos duros, y a más largo plazo en las memorias .

Memoria y almacenamiento

Hay personas que confunden estos dos términos y aunque los dos se refieren a sistemas que sirven para guardar datos, es evidente que nada tienen que ver uno con otro . Mientras que la memoria se utiliza para ejecutar programas o almacenar datos de forma temporal, los sistemas de almacenamiento, que tienen una capacidad bastante más elevada, tienen como cometido guardar los programas y datos durante un plazo medio o largo, mientras no se utilizan o cuando el ordenador está apagado . Es conveniente enseñar a los usuarios la diferencia entre estos dos conceptos, para evitar que cuando preguntemos ? ¿ Cuánta memoria tiene su ordenador ? ? nos respondan ?3 gigas? .

La memoria a nivel físico

Como hemos dicho antes, la unidad básica de memoria es el bit . Un solo bit no ti

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