| Artículos | 15 ABR 2002

Intel anuncia un hito en la fabricación de chips

Tags: Histórico
La tecnología Hyper-Threading irrumpe en el mercado
Arantxa Herranz.
Mientras cuatro grandes marcas de la industria han decidido reforzar su alianza en materia de procesadores con el fin de seguir innovando y desarrollando tecnologías que mejoren el rendimiento de los chips, Intel anunciaba también dos aspectos importantes: los primeros prototipos de unidades desarrolladas con un nuevo proceso de fabricación que permite el incremento de la velocidad de los chips, y la llegada al mercado de su tecnología Hyper-Threading, que permite aumentar el rendimiento de los sistemas.

Comenzando con la última tecnología mostrada, y que aún está en fase de pruebas y desarrollo, cabe señalar que Intel ha mostrado los primeros prototipos de chips de memoria de alta densidad que han sido fabricados utilizando un proceso de fabricación avanzado, según la propia Intel, quien también ha señalado que utilizará esta tecnología para desarrollar microprocesadores más veloces, cuya puesta de largo está prevista para la segunda mitad del año próximo.
Los chips SRAM tienen una capacidad de 52 MB, lo que, según Intel, es un récord en la industria, ya que condensan 330 millones de transistores en la superficie de cada chip, según las explicaciones facilitadas por Mark Bohr, investigador del grupo de tecnología y fabricación de Intel. Para hacernos una idea, cabe señalar que, en estos momentos, los Pentium 4 poseen, aproximadamente, 42 millones de transistores.
Sin embargo, estos chips de memoria no se venderán como productos autónomos, aunque, según Bohr, ello no resta importancia de cara a los usuarios finales por dos razones fundamentales. En primer lugar, las memorias SRAM son el modo “normal” para probar un nuevo proceso de fabricación, por lo que los prototipos vienen a demostrar que Intel está “bien encaminado para introducir su nuevo proceso de fabricación de 0,09 micras el año próximo” y que será empleado para producir procesadores más veloces, dijo Bohr. “Esto demuestra que todas las características del proceso de 0,09 micras son necesarias para los procesadores, incluyendo transistores e interconexiones”, aseguró este directivo, quien remarcaba que “este silicio es verdadera y completamente funcional”.

De las 0,13 a las 0,09 micras
Actualmente, Intel se encuentra ya en pleno proceso de transición hacia una nueva arquitectura de fabricación de chips. De esta forma, los Pentium 4 más veloces se fabrican utilizando un proceso de 0,13 micras. Como otros participantes de esta industria, Intel avanza a un nuevo proceso de fabricación cada dos años, lo que le permite aumentar la velocidad de los chips y a la vez mantener los costes bajos.
En cuanto a los chips SRAM, cabe señalar que se destacan también porque pueden actuar como “bloques de circuito portátiles” que se integrarán con procesadores futuros para aumentar el tamaño de la memoria caché incorporada en el chip, según Bohr.
El procesador que se construya utilizando el proceso de 0,09 micras será un Pentium 4 cuyo nombre en código es Prescott, y deberá salir en el segundo semestre de 2003, según ha adelantado el propio Bohr. Sin embargo, este directivo no quiso aventurar cuántos transistores puede haber en el chip, pero en su conferencia de desarrolladores realizada recientemente en San Francisco Intel demostró un Pentium 4 a 4 GHz cuya disponibilidad está prevista para el próximo año. Cabe recordar que el más veloz Pentium 4 de hoy llega a 2,4 GHz y que el primer país en el que ha estado disponible es Japón, como señalamos en este mismo artículo.
En los chips prototipos mostrados recientemente, cada celda SRAM (compuesta por un grupo de seis transistores de memoria) mide sólo un micrón cuadrado, lo cual es también un récord en la industria y se compara con las 20 micras cuadradas que se alcanzaban en 1994.

Alcanzando los 2,4 GHz
Sin embargo, y tal y como hemos adelantado antes, ya existe una versión a 2,4 GHz del buque insignia de Intel. Una vez más, el mercado japonés recibía, antes incluso de que se anunciara, un nuevo procesador de Intel. Se trataba, concretamente, de un Pentuim 4 a 2,4 GHz que ya está disponible en todo el mundo. Al parecer, sólo ha sido un distribuidor el que puso a la venta estos chips antes que nadie. Un portavoz de la tienda ha señalado que recibió un único y pequeño suministro de un proveedor cuyo nombre no ha querido desvelar. Asimismo, ninguna fuente oficial de Intel en Japón quiso efectuar ninguna declaración sobre este nuevo chip y su posterior aparición en el mercado, aunque sí se reconoció que el hecho de dar a los fabricantes de PC los procesadores con el tiempo suficiente como para que el mismo día del anuncio de Intel tengan disponibles nuevos PC con el último procesador puede provocar que algunas unidades lleguen al mercado retail antes de lo previsto, como ha sucedido en esta ocasión.
Cabe recordar que Intel presentó la gama Pentium 4 el pasado mes de enero, cuando anunció la versión a 2,2 GHz. Sin embargo, la relevancia de este anuncio radica en que supuso el paso a una arquitectura más avanzada de 0,13 micras, lo que permitió a Intel duplicar la cantidad de memoria caché sobre el chip hasta los 512 KB.

Tecnología Hyper-Threading de Intel
Otro nuevo e importante avance que nos ha dejado Intel es su nueva tecnología Hyper-Threading, que llega de la mano de los procesadores Intel Xeon para servidores de procesador dual y multiprocesador y que, básicamente, permite que un equipo reconozca dos procesadores cuando, en realidad, sólo existe uno. Dicho de forma más técnica, este tecnología permite que los sistemas operativos y aplicaciones vean un único procesador físico como si fueran dos procesadores lógicos. El objetivo de Hyper-Threading es mejorar el rendimiento de los sistemas ya que, según señala Intel, esta tecnología puede proporcionar hasta un 30 por ciento más de rendimiento en aplicaciones e-business.
Sin embargo, en esta materia también es básica la colaboración de los desarrolladores, quienes, a fin de cuentas, “escriben” las aplicaciones para que saquen partido de estas mejoras. Por eso, Intel ha puesto en marcha un programa denominado Early Access Program (EAP).
Además, Intel insiste en que estos nuevos procesadores Xeon “no son un Pentium 4 aunque comparten algunos aspectos de su arquitectura”.

Alianza a cuatro bandas
Por otro lado, IBM, Sony, Sony Computer Entertainment y Toshiba van a colaborar en el desarrollo conjunto de nuevas tecnologías con el fin de fabricar nuevos y avanzados procesadores cuyo destinatario serán los productos electrónicos del futuro. Este acuerdo es una ampliación del que alcanzaron estas compañías en marzo de 2001.
Cabe señalar que en los hogares del futuro, este tipo de procesadores se emplearán en varios tipos de dispositivos, incluyendo PC, televisiones y videoconsolas. Estos chips permitirán la descarga de películas y otro tipo de información a través de redes de banda ancha.
El acuerdo afecta también a una nueva tecnología de fabriación denominada silicon-on-insulator, o SOI por sus siglas en inglés, y que se emplea para producir este tipo de procesadores de gama alta, según han señalado las compañías implicadas. Éstas invertirán varios cientos de millones de dólares en los próximos cuat

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